Walter Hagen : Le golfeur « flamboyant » qui « a piqué l’aristocratie du golf dans les yeux »


Lorsque Hagen est arrivé au club et pour éviter de traîner avec le trophée de 27 livres, il a payé le chauffeur de taxi pour le déposer à son hôtel.

C’est la dernière fois qu’il a vu le trophée.

Le Wanamaker n’est jamais arrivé à son hôtel, et même si Hagen savait qu’il ne l’avait plus en sa possession, il l’a gardé pour lui.

Lors du championnat PGA de l’année prochaine, lorsqu’on lui a demandé de produire le trophée en tant que champion de retour, Hagen a déclaré avec sa bravade typique: « Je le gagnerai de toute façon, donc je ne l’ai pas apporté. »

Effectivement, il l’a gagné. Et en 1927, il le remporte pour la quatrième fois consécutive. Ce n’est qu’en 1928, lorsqu’il est mis KO par Leo Diegel, qu’il est contraint d’admettre qu’il n’a plus le trophée en sa possession.

Un remplacement a été effectué, avant que l’original n’apparaisse mystérieusement en 1931.

Hagen prend un swing lors du Masters de 1940 au Augusta National Golf Club.

Débuts

Hagen est né dans une « famille de cols bleus » en 1892 à Rochester, New York, explique Tom Clavin, auteur de « Sir Walter : Walter Hagen and the Invention of Professional Golf ».

Les premiers jours de Hagen dans le golf ont été passés comme caddie au Country Club de Rochester.

Au milieu de l’adolescence, Hagen était un joueur compétent et aidait à la boutique du pro du club. Il fait ses débuts professionnels à 19 ans à l’Omnium canadien de 1912.

Hagen joue un coup à Short Hills à Rochester.

Jouant dans son premier majeur – l’US Open de 1913 – Hagen en a choqué plus d’un lorsqu’il a terminé quatrième à égalité. Mais à son retour à Rochester, il est venu avec des histoires de mauvais traitements de la part des autres professionnels.

« Ils m’ont poussé du tee et m’ont dit que je pourrais m’entraîner quand ils auraient fini », a-t-il mentionné.

Il leur a donc fait une promesse. « J’y retourne l’année prochaine et je gagne ce tournoi. »

Et c’est exactement ce qu’il a fait.

Hagen en action lors de la Ryder Cup à Moortown, Leeds en avril 1929.

« Il représentait les barbares à la porte du golf »

Le golf n’était pas le seul sport dans lequel Hagen était compétent. Dès son plus jeune âge, il excellait également au baseball.

Mais son talent au baseball et sa carrière de golf florissante ont donné à Hagen un dilemme.

« Le baseball est un sport d’équipe. Walter aimait que l’on se concentre sur lui », a expliqué Clavin. « Donc, il ne voulait pas partager l’attention avec le lanceur, le joueur de premier but ou le receveur.

« Je pense qu’une grande partie de cela était qu’il n’était pas seulement bon dans ce domaine, il pensait probablement qu’il serait meilleur en tant que golfeur qu’en tant que joueur de baseball, et qu’il pouvait décider de ses propres coups, pour ainsi dire.

« Il n’avait pas à dépendre de quelqu’un d’autre. Soit il a gagné parce qu’il était meilleur que tout le monde sur le terrain, soit il a perdu parce qu’il ne l’était pas. Et au baseball, vous êtes en quelque sorte dépendant des autres gars sur le champ. »

Comme le décrit Clavin, lorsque Hagen faisait ses premiers pas dans le golf, c’était un sport à ses balbutiements aux États-Unis. Et Hagen, étant un professionnel en herbe, a vu un énorme potentiel de croissance, à la fois pour le jeu et pour lui-même.

Hagen avec sa femme à bord du "Aquitania"  à Southampton en mai 1923.

Son professionnalisme a irrité beaucoup de golfeurs.

« Il a en quelque sorte piqué l’aristocratie dans les yeux. Et il y avait beaucoup de gens dans l’aristocratie qui méprisaient vraiment Walter Hagen à cause de ce qu’il représentait », a expliqué Clavin.

« Il représentait les barbares à la porte du golf, et il a pris cela comme une motivation, et ils le méprisaient encore plus quand il continuait à gagner. »

Sur la ville

Avec beaucoup de revenus de disposition, Hagen tenait à profiter des fruits de son travail.

Il essaie également brièvement de se marier, mais Clavin dit que cela « n’a pas très bien fonctionné ».

À la suite de ses choix de « style de vie extravagant », comme le décrit Clavin, gagner est devenu une nécessité.

« Il voulait gagner ce sac à main pour la première place, il voulait participer à ces tournées payantes, il voulait faire ces accords d’approbation et approuver des cigarettes et d’autres produits », a déclaré Clavin.

« Et donc évidemment, s’il n’avait pas pu gagner aussi souvent qu’il l’a fait, il aurait dû à un moment donné faire face à la réalité suivante : » Je ne peux pas vivre ce style de vie parce que je ne peux tout simplement pas me le permettre.  » « 

Au cours de son illustre carrière, Hagen a remporté 11 titres majeurs – le plus grand nombre à l’époque – ainsi que 45 victoires sur le PGA Tour.

Hagen, tenant le Claret Jug, sur le 1er tee lors d'un match d'exhibition avec Joe Kirkwood à Llanwern, dans le sud du Pays de Galles en 1937.

Ce qui est encore plus remarquable, c’est que le Masters n’a été fondé que bien après l’apogée de Hagen.

La plupart des histoires qui sont racontées à propos de Hagen sont des histoires de son arrivée en ville et de son apparence échevelée pour la pièce le lendemain.

Cependant, Clavin pense que Hagen ne sortirait pas la nuit précédente et tentait de baisser la garde de ses adversaires. Clavin appelle Hagen « le premier grand psychologue du sport ».

« Par exemple, supposons que ce soit un tournoi majeur, il ferait apparaître sa limousine et il sortirait de la limousine dans un smoking froissé », a déclaré Clavin.

« Alors tout le monde penserait: » Oh, pauvre Walter, il a probablement très la gueule de bois. Il ne va pas être un facteur aujourd’hui. Ensuite, il allait dans le vestiaire et se changeait et sortait au premier tee et en frappait un en plein milieu du fairway.

« Il savait avant même de frapper sa première balle, il s’est dit : ‘Je suis un gagnant et ces gars-là vont être des perdants parce qu’ils sont quelque peu intimidés par moi. Ils ne peuvent pas me comprendre.’ Il avait un avantage mental inégalé par ses concurrents à l’époque. »

Hagen, vainqueur du British Open Golf Championship à Hoylake, embrassant sa femme.

Origine

Hagen a gagné la faveur de ses collègues golfeurs en réglant toujours l’addition au bar. Sa nature de pionnier lorsqu’il s’agissait de prouver que le golf était une source de revenus fiable s’est également imposée aux autres.

Sa rivalité avec Bobby Jones à l’époque ont également beaucoup contribué à populariser le sport, le duo parcourant le monde pour participer à des compétitions individuelles lucratives.

Ils ont tous deux fait de l’approbation des équipements de golf pour les joueurs une entreprise plus courante et quelque chose qui a contribué à rendre le sport plus accessible à tous.

Hagen (à droite) se tient avec Gene Sarazen (à gauche) à bord du RMS Aquitania à son arrivée à Southampton, le 21 juin 1933.
Gene Sarazen, qui avait 10 ans de moins que Hagen et a remporté sept tournois majeurs dans sa carrière, mentionné les golfeurs devraient remercier Hagen pour son impact sur le sport.

« Tous les professionnels… devraient dire un merci silencieux à Walter Hagen chaque fois qu’ils tendent un chèque entre leurs doigts. C’est Walter qui a fait du golf professionnel ce qu’il est. »

Non seulement cela, il a joué un rôle essentiel dans la création de la Ryder Cup, figurant dans les premières éditions de celle-ci et étant six fois capitaine de l’équipe américaine, la remportant quatre fois et ne perdant que deux fois.

Hagen a été un pionnier dans la professionnalisation du golf.

Et donc, étant donné tout ce que Hagen a fait pour le sport, Clavin pense qu’il n’est pas exagéré de l’appeler le « père du golf professionnel ».

« Walter Hagen était très conscient de ce qu’il était un pionnier. Il pouvait regarder autour de lui et se rendre compte qu’il y avait très peu de golfeurs professionnels, mais de ces quelques golfeurs, il était celui qui avait le plus de succès.

« Et donc il a compris la responsabilité qu’il avait de continuer à bien jouer et même pas bien jouer pour ses propres fins pour gagner les bourses du tournoi, mais pour être en quelque sorte comme ce Johnny Appleseed du golf; il a participé à ces tournées mondiales, qui personne d’autre ne l’avait fait auparavant.

« Pas Bobby Jones, pas n’importe qui d’autre. Participer plus d’une fois à ces tournées mondiales qui l’ont emmené en Afrique, l’ont emmené en Asie, l’ont emmené en Europe évidemment, l’ont emmené sur à peu près tous les continents sauf l’Antarctique pour jouer ces matchs d’exhibition et faire connaître le golf et introduire le golf dans des pays qui n’en avaient même jamais eu. »



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