Virgin Boeing 747 va lancer une fusée dans l’espace


(CNN) — À l’extrême pointe sud-ouest de l’Angleterre, suspendue dans l’Atlantique, la région reculée de Cornouailles ressemble rarement au centre du monde.

Mais récemment, les habitants se sont sentis incroyablement proches en regardant un avion très spécial voler au-dessus de leur tête, décoller de la piste du petit aéroport de Newquay – le 29e plus grand aéroport du Royaume-Uni – et faire le tour du ciel au-dessus de la côte avant de toucher reculer.

Ce n’est pas n’importe quel avion. Ce n’est pas non plus un Boeing 747 normal, tel qu’il apparaît du sol. En fait, c’est la « Reine des cieux » réutilisée pour la course à l’espace, effectuant des vols d’essai avant de participer au premier lancement spatial orbital du Royaume-Uni le mois prochain. Et il décollera de Spaceport Cornwall, qui partage la piste régulière de 1,7 mile de l’aéroport.

Marc Andrew, de Newquay à proximité, s’est rendu au port spatial après le travail pour voir l’avion atterrir cette semaine.

« C’était incroyable à regarder, et ce sera un bon morceau d’histoire à raconter à mon petit garçon quand il sera plus grand », a-t-il déclaré à CNN. Il se prépare maintenant à revenir pour le lancement de novembre.

Cosmic Girl, comme l’avion a été nommé, est le navire de l’offre de Virgin Orbit de lancer sept satellites dans l’espace.

Ancien gros porteur de passagers en service chez Virgin Atlantic jusqu’en 2015, il a été modifié pour embarquer LauncherOne, une fusée de fabrication californienne qui ira en orbite terrestre.

Cosmic Girl, un ancien 747 de Virgin Atlantic, décollera de Newquay, au Royaume-Uni

Cosmic Girl, un ancien 747 de Virgin Atlantic, décollera de Newquay, au Royaume-Uni

Orbite vierge

Le mois prochain, Cosmic Girl décollera de la piste au sommet d’une falaise de Newquay avec LauncherOne sous son aile – et une fois que le 747 atteindra 34 000 pieds, il lancera la fusée.

À l’intérieur se trouveront sept charges utiles, ou satellites, qui commenceront à faire le tour de la planète en orbite terrestre basse.

Un essai l’an dernier a vu la fusée – libérée sous l’aile gauche du 747 – se déplacer jusqu’à 17 000 milles à l’heure alors qu’elle filait dans l’espace.

Un vol d’essai pour les locaux

L’utilisation d’un 747 pour un lancement horizontal permet une « gamme d’orbites plus large que ce qui serait possible avec un système traditionnel lancé au sol », a écrit Virgin Orbit dans un communiqué.

L’événement sera le premier lancement spatial orbital pour le Royaume-Uni et le premier lancement international pour Virgin Orbit, selon la société. Ce sera également le premier lancement de satellite en Europe, selon Ian Annett, directeur général adjoint de l’Agence spatiale britannique.

LauncherOne a terminé sa première répétition de lancement complète à Long Beach, en Californie, le 2 octobre, avant de s’envoler pour le Royaume-Uni vendredi dernier pour rencontrer Cosmic Girl, qui est arrivée à Cornwall le 11 octobre.

Cosmic Girl a effectué un vol d’essai de près de trois heures autour de Cornwall et du sud-ouest de l’Angleterre le 14 octobre, les habitants de Cornwall notant qu’il volait bas au-dessus de leurs jardins.

Rocket LauncherOne a maintenant rejoint Cosmic Girl à Newquay Spaceport.

Rocket LauncherOne a maintenant rejoint Cosmic Girl à Newquay Spaceport.

Orbite vierge

Le pilote en chef de Virgin Orbit, Matthew Stannard, qui pilotera le 747 pour le lancement, a déclaré: « C’est incroyable de ramener Cosmic Girl au Royaume-Uni. Nous sommes à quelques semaines du premier lancement britannique au Spaceport Cornwall, donc tout est très réel. « 

Melissa Thorpe, responsable de Spaceport Cornwall, a déclaré: « Voir l’infrastructure en place fait de nos ambitions de lancement une réalité. »

En espérant voir plus de Cosmic Girls ? Virgin Orbit prévoit d’apporter des lancements horizontaux en Australie, au Brésil, au Japon, en Pologne et en République de Corée.



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