Soledar : Pourquoi la Russie tient-elle tant à s’emparer de la ville ?




CNN

Le combat est toujours en rage à Soledarune ville minière de sel dans l’est de l’Ukraine, malgré les affirmations russes selon lesquelles elle a pris le contrôle de la région.

Si les troupes russes capturaient effectivement la ville, cela marquerait le premier gain de Moscou dans le Donbass depuis des mois – offrant potentiellement au président Vladimir Poutine des nouvelles bienvenues après une série de défaites sur le champ de bataille depuis l’été dernier.

L’importance de Soledar en termes militaires est minime. Cependant, sa capture permettrait aux forces russes, et surtout le groupe de mercenaires Wagnerpour se concentrer sur la ville voisine de Bakhmut, ciblée depuis l’été.

Prendre Soledar représenterait également une victoire symbolique en matière de relations publiques pour l’homme qui dirige Wagner – l’oligarque Yevgeny Prigozhin, qui a fréquemment critiqué la gestion par le ministère russe de la Défense de « l’opération militaire spéciale » en Ukraine.

Voici ce que vous devez savoir sur Soledar.

Comme cela a souvent été le cas avec les gains et les pertes sur le champ de bataille, il existe des rapports contradictoires des parties russe et ukrainienne sur le succès de l’avancée de la Russie dans la ville.

Les forces armées ukrainiennes ont déclaré à CNN que « les troupes russes ne contrôlent pas Soledar ».

Lors d’un bref appel avec CNN, Serhii Cherevatyi, porte-parole du groupe oriental des forces armées ukrainiennes, a déclaré que « des batailles se poursuivent là-bas. Les Forces armées ukrainiennes et d’autres forces de défense se regroupent.

Des soldats ukrainiens regardent la fumée s'échapper lors des combats à Soledar mercredi.

Il a décrit la suggestion que les forces russes contrôlent et encerclent Soledar comme une « opération d’information ». Il a également appelé Prigozhin pour avoir « mis en scène » une photo qui prétendait le montrer dans une mine de sel locale. Prigozhin a déclaré mardi soir que les forces de Wagner contrôlaient totalement la ville.

Cherevatyi a ajouté que les forces ukrainiennes fournissaient aux troupes des munitions et de la nourriture, décrivant la situation comme « sous contrôle ». Il a ajouté des options pour « améliorer la situation tactique qui étaient recherchées ».

Un critique virulent du ministère russe de la Défense, Igor Girkin, a déclaré que « la prise du centre et d’une grande partie de Soledar par les unités de Wagner est un succès tactique indéniable ».

Mais Girkin, un ancien ministre de la Défense de la République populaire autoproclamée de Donetsk qui blogue sur l’effort de guerre sur Telegram, a ajouté : « Le front ennemi n’était PAS brisé, et il n’était pas possible d’encercler les unités défendant la ville… Les combats pour la ville n’est pas encore finie, il faudra prendre d’assaut la périphérie ouest et la banlieue.

Soledar se trouve au centre de la région du Donbass, la vaste étendue de l’est de l’Ukraine dont la Russie a prisé la capture par-dessus toutes les autres régions depuis l’été dernier. En effet, Moscou le considère comme un territoire russe puisqu’il prétend (illégalement) qu’il a annexé toute la région de Donetsk – y compris les quelque 40 % qui échappent au contrôle russe.

Il se trouve à quelques kilomètres au nord-est de la grande ville de Bakhmut, qui est peut-être devenue la partie la plus contestée et la plus cinétique de la ligne de front de 1 300 kilomètres (800 milles) en Ukraine et le théâtre de certains des combats les plus féroces de la guerre.

La ville de Soledar à Donetsk est donc la cible des forces russes depuis mai dernier. Avec une population d’avant-guerre d’environ 10 000 habitants, elle a peu de valeur stratégique en soi, mais est un point de repère dans le travail d’attrition des Russes vers l’ouest. Moscou a lutté pendant des mois pour attaquer Bakhmut par l’est, mais s’il devait capturer Soledar, Moscou serait au moins en mesure d’approcher la ville par un chemin différent.

Avec une population d’avant-guerre d’environ 10 000 habitants, Soledar a peu de valeur stratégique en soi, mais est un point de repère dans le travail d’attrition des Russes vers l’ouest.

La zone autour de Soledar comprend de grandes mines de sel, qui appartiennent à l’entreprise publique Artemsil, le plus grand producteur de sel d’Europe, qui a arrêté la production peu après l’invasion russe en février dernier. Les environs de la ville abritent « de vastes réserves de sel très pur qui ne sont exploitées à l’échelle industrielle que depuis 1881 », selon la Route européenne du patrimoine industriel.

Certains ont émis l’hypothèse que les Russes – et le chef de Wagner, Prigozhin – ont lorgné sur Soledar pour ses énormes ressources de gypse. Prigozhin a utilisé Wagner en Afrique et en Syrie comme une force mercenaire pour tirer parti de l’accès aux ressources, notamment les diamants et le pétrole.

Mais exploiter les célèbres mines de sel de Soledar nécessiterait de lourds investissements et un environnement plus tranquille qu’actuellement. Prigozhin a déclaré que le vaste réseau de tunnels créé par l’exploitation minière offre « des défenses uniques et historiques » et un « réseau de villes souterraines ».

Les forces armées russes n’ont rien à fêter depuis le début du mois de juillet et ont dû se replier à la fois à Kharkiv au nord et à Kherson dans le sud de l’Ukraine.

La prise de Soledar, malgré son état désormais ruiné, serait donc un progrès rare. Mais ce serait symbolique plutôt que substantiel. L’Institut pour l’étude de la guerre (ISW) affirme que le contrôle de Soledar « ne permettra pas nécessairement aux forces russes d’exercer un contrôle sur les lignes de communication terrestres ukrainiennes critiques vers Bakhmut », le plus gros prix.

« Même en prenant au pied de la lettre les revendications russes les plus généreuses, la capture de Soledar ne laisserait pas présager un encerclement immédiat de Bakhmut », a ajouté le groupe de réflexion.

Mais Soledar est d’une importance démesurée pour un homme : Prigozhin. Ses combattants de Wagner, dont beaucoup d’anciens détenus, ont subi de lourdes pertes avec une vague après l’autre d’assauts au sol à travers ce qui est devenu un champ de bataille de tranchées et de boue, qui rappelle la Première Guerre mondiale. Après des mois au cours desquels le ministère russe de la Défense a livré rien d’autre que la retraite, Prigozhin tient à montrer que ses hommes livrent.

Tard mardi, Prigozhin a déclaré: «Les détachements de Wagner PMC ont pris le contrôle de tout le territoire de Soledar. Le centre-ville est comme un chaudron, où se déroulent des combats urbains. Et il a ajouté: « Je voudrais souligner qu’aucune unité autre que les agents de Wagner PMC n’a été impliquée dans la prise de Soledar. »

Le sous-texte de Soledar est la bataille d’influence et de ressources entre Prigozhin et ses ennemis au ministère de la Défense, qui est s’intensifie alors que Prigozhin continue de se moquer ce qu’il appelle la hiérarchie militaire corrompue et incompétente.

Soledar revêt une importance plus symbolique que stratégique pour la Russie.

Pour l’instant, les forces ukrainiennes semblent occuper certaines positions à Soledar, les soldats affirmant que le centre de la ville est toujours fortement contesté.

La tactique ukrainienne pourrait être d’inviter vague après vague des attaques d’infanterie, sachant qu’elles peuvent infliger de lourdes pertes à l’ennemi, une tactique utilisée avec succès dans Vuhledar à la fin de l’année dernière. Le commandement ukrainien choisirait alors un moment pour se retirer à Bakhmut.

La 46e brigade ukrainienne a fait allusion à cette tactique dans un message en ligne mardi, déclarant : « La situation est très difficile, mais gérable : nous n’abandonnons que ce que nous considérons qu’il est inopportun de conserver. Essayer de tenir Soledar – comme essayer de tenir Lysychansk, le dernier bastion de la région de Louhansk, l’été dernier – devient inopportun lorsque les pertes augmentent et que le réapprovisionnement devient presque impossible.

Girkin a observé: «Même la chute de toute la ligne fortifiée Bakhmut-Soledar-Siversk ne conduira pas à l’effondrement de l’AFU [Ukrainian] de face. À l’arrière, ils ont la principale fortification du Donbass – la fortification Sloviansk-Kramatorsk. Et il doit encore être atteint.

L’Ukraine a une défense en profondeur dans toutes les parties de Donetsk qu’elle détient encore – et a forcé les Russes à dépenser d’énormes quantités de munitions pour faire des progrès marginaux.



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