Les léopards du Sri Lanka sont menacés, mais cette femme est déterminée à les sauver


L’écologiste sri-lankais Anjali Watson dit qu’à mesure que les forêts où vivent les léopards sont défrichées pour planter des cultures et construire des maisons, les grands félins sont entassés dans des poches de nature sauvage qui ne se connectent pas les unes aux autres.

« Nous avons perdu beaucoup de léopards », déclare Watson. Personne ne sait combien rôdaient sur la terre avant la guerre, mais environ 70% de l’habitat des animaux a été détruit et il ne reste que 750 à 1 000 léopards adultes, dit-elle.

De plus, les léopards risquent d’être pris dans des pièges. Les pièges à fil sont généralement installés pour les espèces de viande de brousse, y compris le sanglier et le cerf, mais ils ne font pas de distinction dans ce qu’ils attrapent.

En tant que principal prédateur du Sri Lanka et son seul grand félin, le léopard « joue un rôle clé » dans l’écosystème du Sri Lanka, explique Watson. « Nous appelons cela une espèce parapluie », dit-elle, car prendre des mesures pour sauver les léopards protège toutes les autres espèces qui partagent leur habitat forestier.

Une passion pour la faune

Watson a grandi dans la ville de Colombo, mais « j’ai adoré être dans des espaces sauvages… J’ai une forte affinité avec les animaux », dit-elle.

(Vidéo avec l’aimable autorisation de Chitral Jayatilake)

En 1994, elle a déménagé en Ontario, au Canada, pour étudier à l’Université McMaster et a rencontré son futur mari, Andrew Kittle.

Quelques années plus tard, le couple, qui partage une passion pour la faune, s’était installé au Sri Lanka. En 2000, ils ont lancé un projet pilote pour étudier les léopards dans le parc national de Yala, dans le sud-est de l’île. À l’époque, on savait très peu de choses sur les animaux insaisissables, dit Watson. Pour les protéger, il était essentiel de comprendre leur vie – et de les compter.

Watson et Kittle, qui ont ensuite établi le Fiducie de conservation de la nature sauvage et de la faune (WWCT) en 2004, travaillent actuellement dans quatre endroits autour du Sri Lanka. Ils étudient la taille de la population de léopards à l’aide de caméras à distance qui prennent des photos lorsqu’elles détectent un mouvement. Les léopards capturés par la caméra peuvent être identifiés parce que chacun a un motif unique de taches – et c’est bien connu, leurs taches ne changent jamais.

L’installation des caméras est souvent un travail exténuant, dit Watson. Cela peut impliquer de longs trajets sur des pistes rocailleuses et rocailleuses, escalader des collines, traverser la jungle et rencontrer occasionnellement des éléphants, des ours et des serpents, ainsi que des sangsues et des tiques.

Anjali Watson attache une caméra à détection de mouvement à un arbre.

Sur le terrain, l’équipe recueille des excréments de léopard pour savoir quels animaux ils chassent – les léopards ne sont pas des mangeurs difficiles et leur régime alimentaire comprend des cerfs, des singes, des sangliers, des porcs-épics et des lièvres.

Watson espère que les données de WWCT aideront à façonner des plans de développement qui font de la place pour les léopards. Si les corridors entre les parcelles forestières et les zones tampons autour des aires protégées sont préservés, les humains et les animaux pourraient prospérer. Watson se consacre à assurer la survie de ces « belles et fabuleuses créatures ».



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