Le tourbillon des derniers jours de Biden en tant que vice-président avait des aides qui se bousculaient pour fermer son bureau à la Maison Blanche



Washington
CNN

Les premiers jours de 2017 ont été un tourbillon pour le vice-président Joe Biden: prestation de serment dans un nouveau Congrès, une Médaille surprise de la Liberté, un discours à Davos et un dernier voyage en Ukraine.

En partie pour conclure ses portefeuilles politiques, en partie pour vanter ses réalisations et en partie pour s’occuper après la mort de son fils un an plus tôt, Biden s’est lancé au travail dans un sprint final pour marquer ce qui semblait alors être la fin d’un quatre -décennie dirigée aux plus hauts niveaux du gouvernement.

Comme Biden était occupé à rester occupé, cependant, son bureau fermait. Les assistants se sont précipités pour emballer ses espaces de travail dans l’aile ouest, le bâtiment du bureau exécutif d’Eisenhower et dans sa résidence officielle, l’observatoire naval.

Ces objectifs concurrents – utiliser son bureau jusqu’aux dernières minutes alors même qu’il était obligé de fermer – ont entraîné un processus confus et précipité qui a laissé les assistants emballer des boîtes de documents et de papiers tard dans la nuit, alors même que de plus en plus de matériel arrivait.

Exactement comment un petit lot de documents classifiés s’est retrouvé dans des boîtes d’effets personnels de Biden reste une question ouverte. La Maison Blanche et les avocats de l’actuel président ont refusé de dire qui, précisément, a emballé et déplacé le matériel. Ces questions sont désormais au cœur d’une enquête d’un avocat spécial sur le traitement par Biden de documents classifiés après avoir quitté la Maison Blanche en 2017.

Au minimum, cependant, le placement des documents secrets à côté des « papiers personnels et politiques » révèle un processus de conservation des dossiers qui a mal tourné. Selon une personne proche de la découverte, il s’agissait d’un dossier manille marqué « VP personnel » qui contenait l’un des documents classifiés découverts pour la première fois en novembre dernier par l’avocat de Biden, déclenchant la chaîne des événements.

Parmi les éléments de l’époque de Biden en tant que vice-président figurent 10 documents classifiés, dont des mémorandums de renseignement américains et des documents d’information couvrant des sujets tels que l’Ukraine, l’Iran et le Royaume-Uni, selon cette personne.

Il y avait également une note de Biden au président Barack Obama, ainsi que deux notes d’information préparant Biden aux appels téléphoniques – l’un avec le Premier ministre britannique, l’autre avec Donald Tusk, l’ancien Premier ministre polonais qui a été président de l’Union européenne. Conseil de 2014-2019. On ne sait pas quelle quantité de ce matériel reste sensible.

D’anciens assistants et d’autres personnes familières avec le processus de transition de Biden hors de la fonction publique décrivent un sérieux effort pour suivre la loi rendu difficile par une dernière ligne droite inhabituellement active.

« Cela a rendu le processus très décousu – non pas parce que les gens n’étaient pas capables, mais parce que ce n’était pas une ligne droite sortant de la Maison Blanche », a déclaré une source ayant une connaissance directe du processus. « Le quotidien s’est presque accéléré dans ces derniers jours. Tout au long, les gens essayaient de s’assurer qu’il avait toujours ce dont il avait besoin, tout en essayant de faire ses valises dans les moments où il n’était pas là.

L’emballage a été effectué par des membres du personnel de Biden, y compris des aides et assistants de niveau inférieur qui ont reçu des boîtes pour stocker les affaires du vice-président.

Parmi les assistants travaillant dans le bureau de Biden à l’époque figuraient son chef de cabinet Steve Ricchetti, le conseiller principal Mike Donilon et la directrice des communications Kate Bedingfield, qui occupent désormais tous des postes de direction à la Maison Blanche de Biden. Mais selon des personnes proches du dossier, ce sont des employés de niveau inférieur qui ont effectué la majeure partie de l’emballage des effets personnels et des documents de Biden, y compris son assistante exécutive Kathy Chung, qui travaille maintenant au Pentagone, ainsi que d’autres aides personnelles.

Chung a été interrogé dans le cadre de l’enquête sur des documents classifiés trouvés dans les bureaux personnels de Biden, selon un responsable de la défense. Elle n’a pas répondu aux tentatives de CNN de la contacter.

Ces derniers jours de la vice-présidence de Biden ont été une rafale de souvenirs d’emballage, de photographies et de papiers personnels, disent des personnes proches du dossier. Bien que la plupart des dossiers et documents de Biden aient été remis aux Archives nationales dans un processus qui a commencé plusieurs semaines avant qu’il ne quitte ses fonctions, le travail de dernière minute s’est poursuivi jusqu’aux heures où il a quitté la Maison Blanche pour l’investiture de Donald Trump.

L’arrivée imminente de Trump à la Maison Blanche a laissé de nombreux assistants d’Obama et de Biden méfiants quant à l’avenir et désireux de cimenter bon nombre de leurs réalisations. Ce fut un moment difficile, selon beaucoup de ceux qui l’ont vécu.

« C’était juste une période vraiment très bizarre pour tout le monde », a déclaré la source familière.

Le rythme régulier des événements officiels que Biden a maintenu dans les derniers jours a rendu le processus de remplissage de son bureau plus difficile, selon d’anciens assistants. Chaque réunion de haut niveau nécessitait une note d’information – contenant souvent des informations classifiées importantes que le président devait connaître avant de s’asseoir avec des dirigeants étrangers.

Le président ukrainien Petro Porochenko (à droite) et le vice-président américain Joe Biden (à gauche) se serrent la main lors d'une conférence de presse à Kyiv, Ukraine, le 16 janvier 2017.

Au cours des cinq derniers jours de sa vice-présidence, Biden a rencontré à Kyiv le président ukrainien Petro Porochenko et en Suisse le président chinois Xi Jinping. Il s’est entretenu par téléphone avec le Premier ministre irakien deux jours avant de quitter ses fonctions. Et plus tôt dans la semaine, il a eu des appels avec le président du Kosovo et le Premier ministre du Japon. Alors que son équipe travaillait à Washington pour s’assurer que tous les documents classifiés dans ses bureaux étaient correctement emballés et soumis au gouvernement, davantage de documents classifiés continuaient d’arriver.

« Les documents et les briefings arrivent toujours et cela n’a pas ralenti, même lorsque les cartons étaient emballés », a déclaré une autre personne familière avec le processus.

Les assistants ont travaillé toute la nuit pour terminer l’emballage, selon une personne proche du dossier, afin d’éviter d’interférer avec l’utilisation continue de Biden de ses bureaux.

« Nous avions des directives claires sur la loi présidentielle sur les archives – tout le monde les avait – sur la façon de fermer les choses », a déclaré l’une des personnes proches du dossier. «Les gens qui avaient vraiment besoin de leur prêter attention l’ont certainement fait. Pour la plupart d’entre nous, ce n’était pas quelque chose de dévorant, mais évidemment pour les responsables des affaires du vice-président, c’était un gros problème et ils l’ont traité comme tel.

Le processus d’emballage du bureau de Biden a fonctionné séparément de l’effort en cours pour emballer et conserver les dossiers d’Obama, dont certains ont été envoyés dans une installation temporaire dans l’Illinois. Le bureau de Biden a traité directement et séparément avec les Archives nationales pour s’assurer que les dossiers du vice-président étaient remis, selon un ancien responsable de l’administration.

Alors que les Archives nationales envoient des membres du personnel à la Maison Blanche pour rassembler les dossiers et les papiers du président, elles ne traitent pas tous les papiers de la vice-présidence avec la même haute estime, ont déclaré des responsables.

Les membres du personnel du bureau du vice-président doivent souvent trier eux-mêmes les papiers, disent les responsables, plutôt que des spécialistes des Archives. Alors que les documents classifiés détiennent le même niveau de secret pour les présidents, les vice-présidents et toute personne disposant d’une habilitation de sécurité appropriée pour les gérer, selon les responsables, il serait plus facile pour les documents à l’extérieur du bureau ovale d’être mélangés ou laissés pour compte.

De nombreuses boîtes d’objets personnels – non considérées comme couvertes par les exigences en matière de documents à soumettre aux Archives nationales – ont été transportées du bureau du vice-président vers une installation temporaire à environ un pâté de maisons de la Maison Blanche, gérée par la General Services Administration. De là, ils se sont rendus dans un autre bureau temporaire avant d’être finalement transférés dans les bureaux du Penn Biden Center for Diplomacy and Global Engagement, un groupe de réflexion que Biden a ouvert début 2018.

« Le soutien de GSA est disponible pendant six mois après la fin de leur mandat ; tandis que les anciens présidents reçoivent ensuite un soutien à vie de la GSA, les anciens vice-présidents ne le font pas », a déclaré un porte-parole de la GSA à CNN. « En 2017, la GSA a fourni environ 5 300 pieds carrés utilisables d’espace de bureau à l’équipe de transition du vice-président sortant au 1717 Pennsylvania Ave, NW. L’équipe de transition du vice-président sortant a quitté les lieux le 21 juillet 2017. »

Mais dans ces derniers jours mouvementés de son mandat, alors que la boxe et le catalogage étaient en cours à la Maison Blanche, Biden était en mouvement. Obama a lancé la dernière semaine de son administration avec un surprise pour son partenaire: remise de la prestigieuse médaille de la liberté à Biden lors d’une cérémonie dans la salle à manger d’État qui a fait pleurer le vice-président.

Il a été conçu pour être un adieu à la vie publique, ce que la citation de la médaille indiquait clairement : « Une nation reconnaissante remercie le vice-président Joseph R. Biden, Jr. pour sa vie de service au nom des États-Unis d’Amérique.

Le président américain Donald Trump (à gauche) serre la main de l'ancien président américain Barack Obama (au centre) et de l'ancien vice-président Joe Biden après avoir prêté serment le 20 janvier 2017.

À l’époque, l’idée que Biden se présente à la présidence en 2020 n’était même pas une considération privée alors qu’il se préparait à se lancer dans le secteur privé pour la première fois de sa vie d’adulte.

Le matin après avoir reçu la Médaille de la liberté, Biden s’est rendu à New York pour apparaître sur « The View » d’ABC, rejoignant Whoopi Goldberg et Joy Behar à la table du talk-show comme une nouvelle étape dans son tour de victoire du service public.

Biden s’est ensuite rendu à Kyiv, rencontrant Porochenko et lui souhaitant bonne chance en disant: «Je tiens à dire quel privilège cela a été de soutenir et de soutenir l’Ukraine au cours de ces 25 dernières années, d’abord en tant que sénateur et dernièrement en tant que vice-président. ”

Et au Forum économique mondial de Davos, il a prononcé un discours d’adieu et rencontré en marge Xi, qu’il avait appris à connaître lorsque les deux hommes étaient vice-présidents.

Biden s’est concentré sur la commémoration de son travail sur l’Ukraine, selon d’anciens assistants, ainsi que sur les autres domaines politiques qui lui ont été assignés par Obama.

Trois jours plus tard, Biden était présent pour l’investiture de Trump. À midi, le 20 janvier 2017, il était sans les signes extérieurs d’un bureau ou d’un titre à Washington pour la première fois en 44 ans. Il monté son Amtrak bien-aimé retour chez lui à Wilmington.

Dans les coulisses, un petit contingent d’assistants de Biden déballait des cartons et installait une nouvelle maison sur Chain Bridge Road à McLean, en Virginie, juste à l’extérieur de Washington, une propriété locative où Alexander Haig, ancien chef de cabinet de Richard Nixon et secrétaire de État à Ronald Reagan, a vécu une fois. Il a servi de bureau et de point de rassemblement alors que les conseillers de longue date de Biden ont aidé à tracer sa nouvelle voie, sa décision de défier Trump et de retourner à la Maison Blanche n’étant même pas une considération privée à l’époque.



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