Le comité des ressources naturelles de la Chambre renvoie l’enquête impliquant d’anciens responsables de Trump au DOJ


Le président du comité, Raúl Grijalva, ainsi que la présidente du sous-comité de surveillance et d’enquêtes, Katie Porter, ont écrit dans une lettre datée de mercredi au procureur général Merrick Garland que le comité enquêtait sur un cas de ce qu’ils ont décrit comme un possible « quid pro quo » entre Le développeur de l’Arizona Michael Ingram et des hauts fonctionnaires de l’administration Trump, y compris le sous-secrétaire du ministère de l’Intérieur de l’époque David Bernhard.

L’affaire concerne les efforts d’Ingram en 2017 pour construire un projet de logement et de terrain de golf. Au départ, un superviseur de terrain du US Fish and Wildlife Service avait déterminé qu’il était «raisonnablement certain» que les espèces menacées et en voie de disparition pourraient être lésées par le développement, mais la décision a ensuite été annulée et le projet a été autorisé à se poursuivre.

« Depuis 2019, le House Committee on Natural Resources a mené une enquête approfondie sur les circonstances entourant la décision du US Fish and Wildlife Service du 26 octobre 2017 de revenir sur sa position de longue date concernant le projet de développement de Villages at Vigneto (Vigneto) à Benson. , Arizona », écrivent Grijalva et Porter, tous deux démocrates, dans leur lettre à Garland.

« Les preuves suggèrent fortement que la décision était le résultat d’un quid pro quo entre le développeur de Vigneto, Michael Ingram, et des hauts fonctionnaires de l’administration Trump, y compris potentiellement le secrétaire adjoint du DOI, David Bernhardt (Dep. Sec. Bernhardt). »

« Ce niveau d’activité des donateurs n’était pas typique », ont écrit les législateurs dans la lettre, ajoutant que leur enquête suggérait qu ‘ »Ingram avait une relation avec la plupart des donateurs ».

Le renvoi du comité au ministère de la Justice n’est pas en soi une accusation criminelle et il appartient au DOJ de déterminer s’il faut poursuivre l’enquête.

Près de Benson, en Arizona, des tronçons de la rivière San Pedro sont à sec, sauf lorsque les pluies entraînent le ruissellement.  / Michael Chow et Thomas Hawthorne - USA TODAY NETWORK
La série d’événements a fait l’objet d’un Reportage de CNN impliquant un dénonciateur qui a déclaré avoir subi des pressions pour revenir sur la décision d’autoriser la construction du projet de logements et de golf sans évaluation biologique approfondie.
« Je me suis senti obligé de revenir sur ma décision … en termes simples, j’ai été roulé », a déclaré Steve Spangle, alors vétéran de 30 ans du Fish and Wildlife Service, à CNN dans une interview en 2019. « J’ai pris une décision, ce que j’avais l’autorité de faire en Arizona, et cela a été annulé par les plus hauts gradés de l’administration. » CNN a été le premier à signaler une série de réunions entre les responsables de l’administration Ingram et Trump, y compris un petit-déjeuner secret entre Ingram et Bernhardt qui ne figurait pas sur son calendrier officiel.

« Le renvoi envoyé par le président Grijalva et la présidente du sous-comité Porter est faux, trompeur, injuste et me semble rappeler l’utilisation par le maccarthysme d’insinuations comme substitut des faits », a déclaré Lanny Davis, un éminent avocat démocrate représentant El Dorodo, la société d’Ingram. CNN dans un communiqué mercredi matin. « El Dorado a participé à plusieurs réunions avec ce comité, a agi en toute transparence et a coopéré pleinement sans assignation à comparaître. Malgré cela, nous nous sommes vu refuser l’opportunité fondamentale et fondamentale de réfuter les allégations de cette saisine et nous avons même refusé la possibilité de parler à le président. »

Bernhardt n’a pas immédiatement répondu à la demande de commentaire de CNN.

Au moment du récit du lanceur d’alerte en 2019, Interior a refusé de répondre à l’une des questions spécifiques de CNN pour l’histoire, et a plutôt fourni une déclaration d’une phrase: « Le US Fish and Wildlife Service a réexaminé le problème en question et a utilisé la meilleure science disponible requis en vertu de la Loi sur les espèces en voie de disparition a émis la même conclusion exacte. »

La lettre du législateur indique que FWS a annulé sa proposition de 2017 sur la base d’un examen interne du « processus par lequel cette décision a été prise ». Et la lettre indiquait que le corps d’armée avait de nouveau suspendu le permis le 1er juillet 2021.

Mais les préoccupations environnementales entourant la région remontent à plus d’une décennie en raison de sa proximité avec la rivière San Pedro et des habitats d’espèces en voie de disparition et menacées. Le paysage désertique éloigné devait initialement être développé au début des années 2000. L’Environmental Protection Agency s’est longtemps opposée à la construction sur le site, écrivant en 2005 qu’elle « représentait un impact substantiel et inacceptable sur les ressources aquatiques d’importance nationale », et la position de l’EPA n’a pas changé depuis. Les opposants au projet affirment également que l’aquifère qui alimente la rivière pourrait être impacté.

La rivière San Pedro, illustrée ci-dessous à partir de mai 2019, a été citée dans la lettre envoyée mercredi au ministère de la Justice.

Les législateurs ont écrit dans la lettre que dans leur enquête, ils avaient découvert que « le personnel du FWS et le personnel juridique du DOI ont convenu pendant des années qu’une consultation formelle sur le permis de Vigneto en vertu de la Clean Water Act était requise en vertu de la Endangered Species Act ».

« Une fois le président Trump élu, le développeur de Vigneto, Michael Ingram, a eu accès à des hauts fonctionnaires de l’administration, y compris des adresses e-mail personnelles et des numéros de téléphone portable », ont-ils écrit. « En août 2017, M. Ingram a eu un petit-déjeuner dans le Montana avec le sous-secrétaire Bernhardt de l’époque. Le petit-déjeuner n’a pas été divulgué dans les calendriers publics ni dans les documents produits au Comité. »

Après la réunion et « apparemment sous la direction du département Sec. Bernhardt », un avocat du ministère de l’Intérieur « a rendu une directive pour inverser la position de FWS, un processus par lequel le principal décideur et lanceur d’alerte a affirmé qu’il » avait été roulé « et jugé très inhabituel . »

Les législateurs ont cité trois développements qui ont eu lieu le 6 octobre 2017, lorsqu’ils ont écrit : « Ensemble, ces faits soulèvent de sérieuses inquiétudes quant à un crime potentiellement criminel. quiproquo. »

« Premièrement, le Corps d’armée a officiellement remarqué une réévaluation du permis de la Clean Water Act », ont-ils écrit. « Deuxièmement, M. Ingram et plusieurs autres de l’Arizona ont fait des dons hors cycle le 6 octobre 2017, et les jours immédiatement précédents et suivants, totalisant 241 600 $ au comité conjoint de collecte de fonds du président Trump, le Trump Victory Fund, et à le Comité national républicain. Troisièmement, le secrétaire adjoint Bernhardt a tenu une réunion avec un avocat du DOI qui avait joué un rôle déterminant dans l’annulation de la décision Vigneto.

La lettre de Grijalva et Porter à Garland est alignée sur le rapport précédent de CNN sur l’annulation de la décision par le département.

« Les résultats de cette enquête nous montrent une fois de plus que l’administration précédente a mis de côté l’expertise du personnel de carrière alors qu’elle transmettait les décisions des agences fédérales aux amis de Trump et aux grands donateurs sur une base payante. Les villages de Vigneto ne sont peut-être pas un ménage nom pour de nombreux Américains, mais pour les Arizonans, cela représente une menace imminente pour notre fragile écosystème désertique depuis des années », a déclaré Grijalva, qui représente le troisième district du Congrès de l’Arizona, dans un communiqué à CNN. « J’exhorte vivement le ministère de la Justice à entreprendre cette enquête et à s’assurer que les bonnes personnes sont tenues responsables de ce qu’elles ont fait et de la façon dont elles ont trahi la confiance du peuple américain. »

Scott Bronstein, Drew Griffin et Audrey Ash de CNN ont contribué à ce rapport.



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