La technologie intelligente aide à sauver les pandas géants de Chine


Avec une population relativement petite, les pandas ne sont pas encore sortis des bois – ou de la forêt de bambous – pour l’instant.

La plus grande menace pour la population de pandas sauvages est la perte d’habitat. Sa dépendance au bambou pour sa subsistance a rendu l’espèce particulièrement vulnérable aux changements environnementaux, et le développement urbain rapide de la Chine au cours du siècle dernier a poussé les pandas dans une fraction de leur aire de répartition historique. Et tandis que autour 54% de son habitat sauvage est protégée, ces zones restent vulnérables aux catastrophes naturelles, telles que les incendies de forêt.

Aujourd’hui, les défenseurs de l’environnement espèrent que la technologie intelligente pourra aider à préserver l’avenir du panda.

Pour protéger l’habitat des pandas, le « Digital Panda System », développé dans le cadre d’une joint-venture entre l’Administration des forêts et des prairies du Sichuan et le géant chinois de la technologie Huawei, a été déployé dans les forêts et les prairies de la province du Sichuan en février 2021. Le système de signalement instantané permet de détecter les incendies de forêt. dans les zones difficiles d’accès, alerter les gardes forestiers et les pompiers afin qu’ils puissent intervenir rapidement, ainsi que surveiller la faune.

Pendant ce temps, une autre technologie intelligente – la reconnaissance faciale – pourrait aider à identifier plus précisément les pandas individuels. À l’œil humain, leurs visages recouverts de fourrure se ressemblent tous, mais les algorithmes informatiques sont capables de distinguer les différences.

« La technologie numérique jouera un rôle plus important dans la biodiversité (et) la conservation à l’avenir », a déclaré Zhao Jian, un expert en solutions au bureau de Huawei au Sichuan qui a supervisé le développement du système Digital Panda.

Un « Système Panda Numérique »

Le système collecte les données de 596 caméras, 45 caméras infrarouges, drones et satellites, qu’il stocke dans le cloud. Les écologistes et les chercheurs utilisent ces données pour surveiller, suivre et étudier la faune, ainsi que pour détecter les points chauds des incendies de forêt.

Parce que les caméras sont utilisées dans des zones reculées où il y a peu ou pas d’alimentation électrique, le système est alimenté par l’énergie solaire et utilise la transmission par micro-ondes, qui ne nécessite pas de câbles et est plus fiable sur les terrains complexes, explique Zhao.

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Selon Huawei, le système assiste 140 000 gardes forestiers, gestionnaires de prairies, défenseurs de l’environnement et chercheurs du Sichuan. Au cours de ses cinq premiers mois de fonctionnement, il a détecté 651 points chauds de feux de forêt, réduisant les incendies de forêt de 71,6 % par rapport à la même période l’année précédente, selon Huawei.

Malgré son nom, le Digital Panda System offre une protection à plus que les pandas, explique Zhao. Le système couvre la section du Sichuan du parc national du panda géant nouvellement créé – une zone de près de 10 500 milles carrés qui relie 67 réserves dans trois provinces. Le parc abrite la Chine 1 800 pandas sauvages — ainsi qu’un autre 8 000 espèces animales et végétalesy compris des animaux en voie de disparition tels que les pandas roux et le singe doré au nez retroussé.
Le nouveau parc national du panda géant devrait également profiter à d'autres espèces menacées, comme le singe doré au nez retroussé (photo).

Zhao dit qu’à l’avenir, le système Digital Panda pourrait être étendu à toutes les sections du parc national qui se trouvent dans les provinces du Shaanxi et du Gansu, créant ainsi plus de « success stories » pour d’autres espèces menacées.

Une population croissante

Bien que les pandas ne soient plus en danger selon l’Union internationale pour la conservation de la nature (UICN), leur population est toujours considérée comme vulnérable et leur nombre dans la nature n’a pas encore retrouvé son niveau d’avant 1980.

Mais les efforts d’élevage en captivité pourraient aider à augmenter la population. La base de pandas de Chengdu, dans la province du Sichuan, est à l’avant-garde de la conservation et de l’élevage des pandas depuis son ouverture en 1987 avec seulement six pandas malades et affamés. La base abrite aujourd’hui plus de 200 pandaset grâce à des partenariats avec d’autres zoos et réserves, la population captive mondiale s’élevait à 673 en octobre 2021, explique Hou Rong, directeur adjoint de la base de recherche sur l’élevage des pandas géants de Chengdu.

Cette vidéo montre le Digital Panda System capturant un panda sauvage pour la première fois en août 2021. Crédit : Administration du Sichuan du parc national des pandas géants, Bureau provincial des forêts et des prairies du Sichuan et Huawei

Des technologies telles que FIV a été vital dans les efforts pour augmenter le nombre de pandas, tandis que le GPS a été utilisé pour suivre et surveiller les quelques pandas captifs qui ont été relâchés dans la nature.

Aujourd’hui, la technologie intelligente offre « de nouveaux outils et possibilités », dit Hou, et pourrait aider les défenseurs de l’environnement à ramener encore plus de pandas dans leur habitat naturel.

« Mes collègues travaillent à la protection, au rétablissement et à la surveillance de leurs habitats locaux », dit-elle. « Nous explorons également le rewilding des pandas géants. »

Choisir un panda dans une file

Hou espère que la technologie intelligente pourra aider à résoudre un défi quotidien majeur pour les chercheurs : identifier les pandas individuels.

« Même à la base des pandas géants, aucun membre du personnel ne connaît tous les individus », dit-elle.

Actuellement, des micropuces sont intégrées dans le cou des pandas pour identifier les individus, permettant aux chercheurs de suivre des informations importantes sur la santé comme les vaccinations. Mais cette méthode est invasive, obligeant le soignant à se rapprocher d’un lecteur de carte et elle peut interférer avec les activités quotidiennes du panda, explique Hou.

Hou a travaillé avec une équipe pendant cinq ans pour développer un système de reconnaissance faciale pour les pandas. L’algorithme a été testé et affiné à l’aide d’une base de données de plus de 6 400 images prises de 218 pandas en captivité.
Les défenseurs de l'environnement espèrent que la technologie intelligente donnera une idée plus précise du nombre de populations de pandas sauvages.
Chaque panda a une structure faciale et un motif de cheveux uniques, explique Pranjal Swarup, co-auteur du étude de reconnaissance faciale du panda. « (Nous) sommes incapables de reconnaître et de mémoriser des traits faciaux plus fins, même chez les humains », explique Swarup. Mais pour les ordinateurs, qui peuvent détecter de légères différences et les convertir en un système numérique, il est beaucoup plus facile de reconnaître les pandas individuels, ajoute-t-il.
La reconnaissance faciale pourrait également aider les chercheurs à se faire une idée plus précise du nombre de pandas dans la nature, explique Swarup. Actuellement, les recensements de la population — menés tous les dix ans depuis 1974 — se font à pied, avec le dernier en 2014 impliquant 2 000 personnes, examinant 4,36 millions d’hectares de terres pendant trois ans.

« Ces outils vont certainement nous aider à mieux faire ce travail (de conservation) », déclare Hou.



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