La protection du couloir de la forêt maya pourrait signifier la vie ou la mort pour les jaguars au Belize


« Chaque jaguar a des taches, mais les taches sont très uniques à cet individu », dit-il. « Vous pouvez identifier un jaguar simplement en regardant son motif. »

En tant que membre des Kekchi Maya, l’un des trois groupes mayas du Belize, en Amérique centrale, Cal a grandi entouré de forêts, enchanté par les histoires du grand félin sacré qui rôdait en leur sein. Aujourd’hui, son travail consiste à suivre et à protéger les jaguars et d’autres espèces dans la réserve naturelle de Runaway Creek, une zone protégée de forêt tropicale qui fait partie d’un corridor faunique clé dans le centre du Belize.

« Les Mayas avaient une grande révérence pour le jaguar – c’est un signe de royauté, de pouvoir, de force », dit-il. Il se souvient que son grand-père lui avait dit de respecter le majestueux mammifère et de ne jamais le chasser, et il se souvient de la peur qu’il ressentait lorsqu’il était enfant lorsqu’il a vu des traces de jaguar sur le sol de la forêt. « La raison pour laquelle j’ai mis ces motifs (sur mes bras) est que je ressens un lien avec le passé ancien », ajoute-t-il.

Mais malgré la riche histoire, l’avenir du jaguar est incertain. Les chiffres diminuent, selon l’UICNqui répertorie l’espèce comme quasi menacée, et la destruction de l’habitat clé provoque la fragmentation des populations, ce qui pourrait entraîner l’extinction dans toute la région.

Goulot d’étranglement critique

Pour tenter d’éviter cette catastrophe, un certain nombre d’organisations de conservation – dont la réserve naturelle de Runaway Creek, Panthera, le sanctuaire de faune de Monkey Bay, le zoo de Belize, la Wildlife Conservation Society et re:wild – ont uni leurs forces pour protéger une tranche essentielle de terre. dans l’aire de répartition géographique du jaguar : le couloir de la forêt maya. La zone relativement petite – moins de six miles de large et couvrant 90 000 acres – a des conséquences démesurées pour le plus grand chat d’Amérique du Sud.

« C’est littéralement le fil conducteur entre les deux plus grands blocs forestiers du Belize », explique Elma Kay, biologiste et directrice générale du Belize Maya Forest Trust. Les jaguars, incapables de traverser entre le sud du Belize et le Guatemala en raison de la déforestation et du développement urbain, utilisent le corridor lorsqu’ils se dirigent vers le nord vers le Mexique ou vers le sud vers le reste de l’Amérique centrale ou du Sud, explique-t-elle. Il devient rapidement un lien crucial dans toute l’aire de répartition du jaguar, qui s’étend sur des millions de kilomètres carrés, avec des populations reproductrices trouvées du Mexique à l’Argentine.

Mais la « petite bande de terre » risque de se rétrécir encore plus, prévient Kay. Au cours des 10 dernières années, la déforestation pour faire place à l’agriculture à grande échelle, comme la canne à sucre et l’élevage de bétail, a réduit la taille du corridor forestier maya de plus de 65 %, selon le Société de conservation de la faune.

Le couloir de la forêt maya et ses environs ont souffert d’une déforestation intense au cours des dernières décennies. Crédit : Panthera, Google Earth Pro

Cela crée une barrière pour les grands félins, qui ont besoin de vastes étendues de terre pour survivre, explique Emma Sanchez, coordinatrice du Belize Jaguar Program de Panthera. « Si une zone est déboisée, les jaguars ne la traverseront pas, parce que… ils peuvent être tués, il n’y aura probablement pas de proie pour eux, ou ils pourraient avoir peu d’eau », dit-elle.

Couper l’aire de répartition du jaguar a d’énormes conséquences, ajoute-t-elle, car toutes les populations sont liées par la migration et la reproduction. Si une petite population devient isolée, elle manque de diversité génétique et finit par mourir. « Il y a beaucoup de cas d’espèces éteintes localement dans différentes régions », dit-elle.

Et la perte du jaguar aurait un effet d’entraînement sur l’environnement qui l’entoure. En tant que prédateur au sommet, ils créent un équilibre dans l’écosystème, limitant le nombre d’espèces en dessous d’eux dans la chaîne alimentaire. « La protection et la conservation des jaguars protègent également un paysage plus vaste où nous avons différents habitats et de nombreuses autres espèces », explique Sanchez.

Protéger l’habitat du jaguar

Avec l’horloge qui tourne comme les taux de déforestation augmententdes groupes de conservation ont décidé que le moyen le plus rapide et le plus efficace de protéger le couloir de la forêt maya était d’acheter les terres qui s’y trouvent.

À la fin de l’année dernière, ils ont sécurisé 30 000 acres pour la protection, en utilisant des fonds collectés par plusieurs organisations mondiales de la nature. Avec les réserves naturelles à proximité telles que Runaway Creek, Monkey Bay et les terres gérées par le zoo de Belize, cela porte la superficie totale protégée à 42 000 acres, soit environ la taille de Washington DC.

Le couloir de la forêt maya se situe entre deux des plus grandes zones sauvages d'Amérique centrale.  Ces dernières années, les humains ont développé la région, construisant des autoroutes à travers elle.

« Nous devons acheter 50 000 acres supplémentaires pour terminer la connexion du corridor », explique Kay, « et la réalité est qu’il n’y a pas beaucoup plus de produits disponibles à l’achat dans la région. »

Certaines terres appartiennent à des particuliers et l’expansion urbaine et agricole rapide dans la région signifie que cela coûte cher, explique-t-elle. Mais il y a de l’espoir. Le gouvernement a approuvé le projet en 2019, et les communautés locales reconnaissent l’avantage de protéger la nature, dit Kay, car cela contribuera à fournir des moyens de subsistance durables, la sécurité de l’eau et des sols sains.

Un jaguar rôdant dans la jungle bélizienne, filmé par un piège photographique.

Alors que l’initiative Maya Forest Corridor a pris un effort international, Kay dit que la conservation sur le terrain a été dirigée par un mouvement bélizien de base. En tant que Bélizienne elle-même, « cela me rend extrêmement fière », ajoute-t-elle.

Le respect pour les jaguars perdure parmi les communautés locales, reconnaît Cal. Il espère juste que les jaguars survivront afin que les jeunes générations puissent les apprécier.

« Ce sont des animaux magnifiques », dit-il. « Ils sont très timides, on a du mal à les voir. Mais quand on voit des traces, au moins on sait qu’un jaguar est à proximité. »



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