La brutalité de la vie préhistorique révélée par les corps des tourbières d’Europe


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En 1984, un tailleur de tourbe a découvert des restes humains dans une tourbière du Cheshire, en Angleterre. Ils appartenaient à un homme décédé brutalement il y a environ 2 100 ans avant d’être placé dans la tourbière – l’examen de sa momie bien conservée a révélé des coups à la tête, une possible blessure par arme blanche et un cou cassé. Tendon tordu retrouvé encore enveloppé autour de son cou peut-être aussi une garotte.

Maintenant au British Museum de Londres, les restes de l’homme de Lindow sont peut-être les plus connus des quelque 2 000 «corps de tourbière» d’Europe. Ce sont des momies et des squelettes qui ont été retrouvés embourbés dans la tourbe et les zones humides d’Irlande, du Royaume-Uni, des Pays-Bas, d’Allemagne, de Scandinavie, de Pologne et d’autres parties de l’Europe de l’Est.

Les corps – souvent magnifiquement préservés par les conditions fraîches et acides des tourbières et les composés organiques – offrent un instantané passionnant du passé. Les archéologues étudient leur peau, leurs os, leurs vêtements, leurs effets personnels et parfois même leur dernier repas. Aujourd’hui, les chercheurs ont entrepris la première enquête complète sur les corps des tourbières – une tradition funéraire qui, selon eux, a duré 7 000 ans – pour dresser un tableau plus complet du phénomène.

Ce sont les restes pétrifiés de l'homme de Lindow au British Museum.

« Nous ne devrions pas nous concentrer sur quelques découvertes spectaculaires. Il est parfois très important pour les archéologues de faire un zoom arrière », a déclaré Roy van Beek, professeur adjoint à l’Université de Wageningen aux Pays-Bas et co-auteur de l’étude.

« Parfois, vous devez faire très attention à ne pas tirer de conclusions ou à tirer des conclusions trop rapidement, simplement en vous basant sur un nombre très limité de sites. »

Van Beek et ses collègues ont rassemblé des données sur 1 000 corps de tourbières trouvés sur 266 sites différents, révélant des découvertes intrigantes publiées cette semaine dans la revue Antiquity.

Alors que les tourbières peuvent être des endroits perfides dans lesquels il est facile de se perdre, ce qui signifie que certains corps de tourbières sont probablement ceux de personnes décédées par accident, l’équipe a découvert que de nombreux décès étaient délibérés – et brutaux, les cadavres étant jetés ou placés dans les tourbières après la mort. .

« Dans de nombreux cas, ce n’est pas une coïncidence si ces personnes se sont retrouvées dans ces tourbières. Trop souvent, la violence est quelque chose qui entre en jeu », a déclaré van Beek.

L’équipe a pu établir la cause du décès de 57 personnes et, dans 45 cas, des violences ont été commises. Le plus grand nombre de morts violentes est apparu au cours de deux périodes : de 5200 avant JC à 2800 avant JC et de 1000 avant JC à 1100 après JC.

Porsmose Man a rencontré une mort violente.  Des pointes de flèches en os ont été retrouvées incrustées dans son crâne et son sternum.

Des pointes de flèches en os ont été trouvées incrustées dans le crâne et le sternum de Porsmose Man, un corps de tourbière trouvé au Danemark. De même, Tollund Man, également retrouvé dans une tourbière danoise, a été pendu. Certains historiens pensent qu’il s’agit peut-être d’un sacrifice humain.

« Les gens ont toujours été enclins à interpréter la plupart de ces sacrifices comme des sacrifices rituels – que des personnes ont été délibérément tuées comme offrandes à des puissances supérieures », a expliqué van Beek.

Alors que la violence rituelle et les sacrifices humains se produisaient, van Beek a déclaré qu’il y avait probablement de nombreuses autres explications sur la façon dont les corps se sont retrouvés dans les tourbières.

«Ils auraient pu être volés et tués dans une sorte de conflit. Une autre catégorie aurait pu être constituée d’individus qui ont traversé une sorte de frontière sociale – peut-être s’agissait-il de criminels exécutés ou de personnes qui s’étaient suicidées ou adultères.

La fille néolithique aux framboises, ou Hallonflickan, tire son nom du fait que de nombreuses graines de framboises ont été trouvées près de son estomac, preuve de son dernier repas.

L’étude a divisé les corps des tourbières en trois catégories : les momies des tourbières, les découvertes les plus célèbres mises au jour avec la peau, les tissus mous et les cheveux intacts ; des squelettes de marais, des corps complets mais dont seuls les os ont été conservés ; et des restes partiels de momies ou de squelettes de tourbières.

Les momies des tourbières se trouvent généralement dans des tourbières surélevées – des morceaux discrets de terres humides plusieurs pieds plus haut que la zone environnante, plutôt que de balayer des tourbières de couverture qui couvrent de vastes zones. Les composants organiques des plantes comme la mousse de sphaigne, que l’on trouve dans les tourbières naturellement acides, peuvent préserver les tissus humains. Dans les zones humides plus alcalines telles que les fens, seuls les os ont tendance à se conserver.

« La survie des tissus humains dépend également de la rapidité avec laquelle un corps est immergé dans l’eau, de la température et de la période de l’année, ainsi que de la présence d’insectes et de micro-organismes internes », indique l’étude.

Les examens des trois types de corps de tourbière ont révélé que l’enterrement des corps dans les tourbières était une tradition profondément enracinée qui s’étalait sur des milliers d’années. Le phénomène semble avoir pris naissance dans le sud de la Scandinavie il y a environ 7 000 ans et s’est progressivement répandu dans le nord de l’Europe.

Les découvertes les plus récentes, provenant d’Irlande et d’Écosse, montrent que la tradition s’est poursuivie à l’époque médiévale et au début des temps modernes. L’âge du fer et l’époque romaine, de 1200 avant JC à environ 500 après JC, étaient généralement perçus comme marquant l’apogée du phénomène des corps de tourbière.

Alors que la plupart des sites ne comportaient qu’un seul cadavre, il n’était pas rare de trouver des points chauds de corps de tourbière où les restes de plusieurs personnes ont été découverts, parfois accompagnés d’objets de valeur. Un site exceptionnel est Alken Enge près de Skanderborg, Danemark, qui comprend plus de 380 personnes tuées dans des conflits violents et déposées dans des zones humides avec des armes il y a près de 2 000 ans.

« Ces tourbières et tourbières sont généralement connues pour leurs qualités naturelles… et leur grande biodiversité. Ce sont des endroits où des plantes spéciales, des animaux (vivent) et ce sont des stocks de carbone très importants qui protègent contre le changement climatique », a déclaré van Beek.

« Mais si vous regardez ce type de recherche, nous pourrions dire qu’il s’agit également d’archives culturelles extrêmement précieuses, qui fournissent des preuves de très haute qualité sur le comportement humain depuis des millénaires. »



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