Citgo 6 : Comment le gouvernement américain a ramené sept Américains chez eux




CNN

Le 1er octobre, cinq des soi-disant Citgo 6 ont été réveillés tôt dans leur prison vénézuélienne par un gardien leur disant de « s’habiller correctement ».

Les hommes ont enfilé leur costume de prison jaune – « Nous l’appelions notre costume de ‘Minion’ », a déclaré Jose Pereira – avant que le directeur de la prison ne leur ordonne de se changer en civil.

« Nous avons dit : ‘Pourquoi ?’ et il a dit: « Eh bien, parce que tu rentres chez toi » », a raconté Pereira à CNN.

Cette journée marquerait la fin du « cauchemar » qui avait commencé près de cinq ans auparavant, lorsque les six dirigeants du secteur pétrolier avaient été attirés au Venezuela pour ce qu’on leur avait dit être une réunion d’affaires juste avant Thanksgiving 2017.

En plus de sécurisation de la libération de Pereira, Jorge Toledo, Tomeu Vadell, Alirio Zambrano et Jose Luis Zambrano, l’administration Biden ramènerait également à la maison deux autres Américains qui ont également été désignés comme détenus à tort par le département d’État américain – Matthew Heath et Osman Khan – dans le cadre d’un prisonnier échange avec le régime du dirigeant vénézuélien Nicolas Maduro.

Près de cinq ans jour pour jour que le sort des « Citgo 6 » a commencé, CNN a appris de nouveaux détails sur les efforts considérables qui ont conduit à la libération des sept Américains et le jour où ils ont été libérés, ainsi que les appels de la famille d’un des au moins quatre citoyens américains qui ont été laissés pour compte.

L’échange de prisonniers d’octobre est intervenu après des mois d’allers-retours entre le gouvernement américain, dirigé par l’envoyé spécial du président pour les affaires d’otages, Roger Carstens, et le régime Maduro, avec lequel les États-Unis n’entretiennent pas de relations diplomatiques officielles.

Carstens avait ramené à la maison deux Américains – le sixième membre du « Citgo 6 », Gustavo Cárdenas, ainsi que le double citoyen cubano-américain Jorge Alberto Fernandez – en mars, mais un autre voyage en juin s’est terminé sans libération de prisonnier.

Fin septembre, environ une semaine avant l’échange, « nous avons réalisé que nous pourrions avoir une opportunité », a déclaré Carstens dans une interview exclusive avec CNN.

Le président américain Joe Biden avait approuvé la commutation des peines d’Efraín Antonio Campo Flores et de Francisco Flores de Freitas, les soi-disant neveux narco, qui ont été reconnus coupables par un tribunal fédéral américain en 2016 et condamnés à 18 ans de prison en 2017 pour complot. importer de la cocaïne aux États-Unis.

La dite

Avec cet élément clé nécessaire pour l’échange de prisonniers en place, les deux parties « ont esquissé ce que nous pensions être une bonne affaire », a déclaré Carstens.

« Jeudi soir, tard, vers minuit, nous avons solidifié ce qui finirait par être l’accord final », a déclaré Carstens.

Les États-Unis ont des plans pour récupérer des détenus dans le monde entier, et vendredi, l’équipe de Carstens a discrètement mis en œuvre le plan pour le Venezuela. Vendredi soir, Carstens a pris un vol commercial depuis Washington, DC, pour rencontrer l’avion du gouvernement américain, et samedi matin, il a décollé en mission pour effectuer l’échange de prisonniers, avec Campo Flores et Flores de Freitas, les deux vénézuéliens « narco-neveux », en remorque.

Pendant ce temps, ce samedi matin, de retour au Venezuela, les « Citgo 6 » étaient sceptiques quant à savoir s’ils rentraient réellement chez eux.

« J’ai subi trois assignations à résidence en cinq ans et je voulais m’assurer que la définition de chez moi » était ma définition, « parce que pour moi, chez moi, c’est aux États-Unis, à Houston », a déclaré Toledo à CNN.

Les hommes ont été assurés qu’ils étaient libérés et ont été obligés de remplir des papiers, menottés et mis dans un véhicule blindé jusqu’à l’aéroport. C’est là qu’ils ont vu, pour la première fois, les deux autres détenus, Heath et Khan. Les sept ont été embarqués dans un petit avion, se souvient Toledo, et en plus des menottes, leurs pieds étaient liés.

« Ils voulaient aussi nous couvrir la tête », a déclaré Toledo, mais après « beaucoup de résistance de la part de tout le monde », leurs têtes sont restées découvertes.

Après un court vol, l’avion a atterri sur l’île caribéenne de Saint-Vincent-et-les Grenadines, ont déclaré Toledo et Pereira à CNN.

Jose Pereira se tient devant sa ressemblance sur une peinture murale à Washington, DC, le 17 novembre 2022.

À bord de l’avion de Carstens, l’un des deux avions envoyés pour la mission, l’équipe était en train de mettre au point les derniers détails, tels que la chorégraphie de l’échange, et comme c’est le cas dans chaque situation d’échange de détenus, en passant par des plans d’urgence – bien que Carstens ait dit CNN qu’il faisait confiance à son interlocuteur vénézuélien pour respecter l’accord.

Quelques minutes après l’atterrissage de l’avion vénézuélien avec les détenus – également l’un des deux avions – le premier avion du gouvernement américain avec Carstens et les deux neveux à bord s’est posé.

« Nous avons fait le truc de la planification et après cela, j’ai juste repassé le plan dans ma tête, essayant juste de penser si j’avais raté quelque chose, et puis tout à coup nous atterrissons », se souvient Carstens.

« Je suis sorti, j’ai rencontré mon interlocuteur au milieu », a déclaré Carstens. L’envoyé américain a amené son homologue vénézuélien à bord pour vérifier Campo Flores et Flores de Freitas avant d’être amené dans un avion stationné à l’extrémité de la piste, avec les sept Américains à bord, pour faire un décompte.

« J’ai sauté dans l’avion, et tout le monde criait et applaudissait et tout le monde était super excité », se souvient Carstens. « Je pense que j’ai dit quelque chose comme, ‘Hé, les gars, le président des États-Unis et le secrétaire Blinken m’ont envoyé pour vous ramener à la maison. Nous vous ramenons.

Un groupe de sept Américains est photographié avec leurs familles et leurs responsables à leur retour aux États-Unis après avoir été détenus au Venezuela.

Peu de temps après le décompte, les Vénézuéliens ont rejoint leur avion et les sept Américains ont rejoint le leur.

« C’était comme dans n’importe quel film où vous savez que l’échange de prisonniers se produit. J’ai vu les deux individus marcher vers le jet avec l’identification vénézuélienne, puis nous avons sauté dans l’avion américain, a déclaré Toledo. « Je ne savais pas si je vivais une situation réelle ou si je faisais partie d’un film Netflix. »

« Chaque fois que quelqu’un passait, nous lui donnions un gros câlin, un gros bisou », a déclaré Carstens.

Le deuxième avion américain, qui avait à son bord un équipement médical plus complet, a atterri environ 45 minutes plus tard après avoir été retardé par une tempête, ce qui a donné aux autorités américaines le temps d’informer les détenus nouvellement libérés de ce à quoi s’attendre dans les heures, jours et semaines à venir, l’envoyé a déclaré à CNN.

« Juste avant le décollage des avions, nous avons appris que le président avait appelé les familles », a déclaré Carstens.

Une fois en vol, les responsables du département d’État ont prêté leurs téléphones aux hommes afin qu’ils puissent appeler leurs familles, que Biden avait informées de leur libération.

« Au début, c’était très difficile de parler avec ma femme parce qu’elle pleurait. Elle n’était pas capable d’articuler un mot », a déclaré Toledo.

Lorsqu’ils ont atterri au Texas, de nombreux membres de leur famille les attendaient.

La réunion a été « un moment magique », ont déclaré Pereira et Toledo à CNN.

Pendant leur séjour au Texas, les hommes ont suivi un programme du ministère de la Défense connu sous le nom de PISA (Post Isolation Support Activities) destiné à les acclimater à une vie normale.

Sans surprise, après près de cinq ans loin de chez eux, l’adaptation a été difficile. En plus du bilan physique, mental et financier de leur détention, ils ont manqué d’innombrables moments en famille.

Jorge Toledo avec son chien après son retour aux États-Unis.

« J’ai essentiellement rencontré pour la première fois, presque pour la première fois, mes deux petites-filles », a déclaré Toledo à CNN. Il a été marathonien et essaie de se remettre en forme pour le semi-marathon de Houston en janvier.

Pereira a déclaré qu’il avait « peur de conduire » parce qu’il avait été éloigné du volant si longtemps, mais qu’il avait hâte de faire de Thanksgiving – qui marquait autrefois le sombre jalon de leur détention – une occasion heureuse à nouveau.

« C’est quelque chose que je ne voudrais jamais arriver, même à mon pire ennemi. Parce que c’est tellement compliqué de revenir dans un monde qui a totalement changé », a déclaré Pereira. « Cela a été comme une bombe dans ma vie. »

Pour au moins quatre Américains, cependant, le cauchemar continue. Luke Denman, Airan Berry, Jerrel Kenemore et Eyvin Hernandez sont tous détenus au Venezuela ; Hernandez et Kenemore ont récemment été désignés comme détenus à tort par le Département d’État américain.

Carstens, l’envoyé spécial, a déclaré à CNN que les États-Unis avaient « une conversation en cours avec l’autre partie ».

« Ainsi, bien que nous ayons du travail à faire, je reste optimiste », a-t-il déclaré.

La famille et les amis d’Hernandez, détenu depuis fin mars, souhaitent qu’il soit libéré plus rapidement. Ils se sont réunis la semaine dernière à Washington, DC, pour rencontrer des responsables de l’administration et du Congrès, d’autres familles de détenus injustifiés – ainsi que Pereira et sa femme – et pour appeler à l’aide.

Eyvin Hernandez, détenu au Venezuela depuis fin mars, apparaît sur cette photo non datée.

« Il ne mérite pas d’être là. Nous devons le ramener à la maison », a déclaré son père, Pedro Martinez, en larmes à CNN, ajoutant que son fils avait l’air « très faible » lors d’un récent appel.

La famille a partagé avec la Maison Blanche un appel de Hernandez lui-même à Biden, secrètement enregistré et envoyé à son frère en août.

« Je me consacre au service public depuis plus de 15 ans. Je me suis consacré à aider les pauvres et les gens de la classe ouvrière en partant du principe que, quelles que soient les erreurs commises par une personne, elle doit toujours être traitée équitablement, humainement, avec dignité et respect », a déclaré Hernandez, un employé du Los Angeles County Public Bureau du défenseur. « De plus, personne ne devrait être abandonné au moment où il en a le plus besoin ou lorsqu’il est le plus vulnérable. »

« Cependant, je n’ai pas l’impression que mon gouvernement ressent cela à mon égard », a déclaré Hernandez.



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